100 aniversario del mejor gráfico de economía de la empresa. En memoria de Henry Gantt

 

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En algún lugar he leído que Henry Gantt inventó el gráfico de punto muerto de la empresa; también llamado punto de equilibrio (mejor denominado break-even point en inglés) Esto de las efemérides centenarias es popular (estamos en el bicentenario de Waterloo, p.ej.), así que, detectada una oportunidad, se me ha ocurrido inventar la mía antes de que se le ocurra a otro. No es que estuviera muy seguro de lo de los cien años exactos, pero creo que en este caso con una buena aproximación es suficiente. Alguien tiene que tomar la iniciativa en conmemorar el mejor gráfico que puede describir una empresa, no vaya a ser se nos pase la oportunidad.

Break even point png

Breah-even point. Henry Gantt, con una pequeña ayuda de Félix López

He estado investigando si podía localizar el gráfico realizado por Gantt. Me ha resultado de gran ayuda el artículo de Patrick Weaver “Henry L Gantt, 1861 – 1919 A retrospective view of his work” December 2012. Me ha conducido a las obras de Gantt que están disponibles en internet. Gracias a la digitalización las siguientes obras están en el dominio público, Work Wages & Profits (1916), Organizing for Work (1919), y The Gantt Chart, a Working Tool of Management (Wallace Clark, 1923) que se pueden descargar aquí. 

En lo del gráfico he fracasado. He revisado las anteriores obras y no he visto un gráfico de break-even; sí muchos de los otros gráficos por los que es famoso y por los que todos Uds. le recordarán; sobre esto algo al final del post. Pero lo que si he podido comprobar es que, casi con seguridad, Gantt pudo haber dibujado el gráfico porque, por escrito, básicamente lo describe. Y podemos garantizar que Gantt hacía gráficos con facilidad. En Work, Wages and Profits, 2nd. ed. 1919 (1ª ed. 1910… la verdad es que hay un pequeño lío con las fechas de las ediciones de esta obra; la fecha de las introducciones a la obra por el autor no coinciden con la fecha del editor), Capitulo 11, Wages and profits, págs. 242 – 244, aparece un desglose de costes que es básicamente el utilizado para generar el gráfico.  Y en Organizing for Work, 1919, Capítulo IV, Production and costs, aparece el siguiente párrafo

As an illustration, I may cite a case which recently came to my attention. A man found that his cost on a certain article was thirty cents. When he found that he could buy it for twenty-six cents, he gave orders to stop manufacturing and to buy it, saying he did not understand how his competitor could sell at that price. He seemed to realize that there was a flaw somewhere, but he could not locate it. I asked him of what his expense consisted. His reply was, labor ten cents, material eight cents, and overhead twelve cents. I then asked if he was running his factory at full capacity, and got the reply that he was running it at less than half its capacity, possibly at one-third. The next question was : What would be the overhead on this article if the factory were running full?

Este es el tipo de problemas que un buen uso del gráfico de break-even ayuda a resolver. Lo de la externalización de la actividad que comenta, fruto de un mal uso de la contabilidad de costes, lo hemos visto bastantes veces. Así que Gantt está redactando esto con el gráfico en mente. Poco más adelante añade la siguiente apreciación:

Most of the cost systems in use, and the theories on which they are based, have been devised by accountants for the benefit of financiers, whose aim has been to criticize the factory and to make it responsible for all the shortcomings of the business. In this they have succeeded admirably, largely because the methods used are not so devised as to enable the superintendent to present his side of the case. One of the prime functions of cost-keeping is to enable the superintendent to know whether or not he is doing the work he is responsible for as economically as possible, a function which is ignored in the majority of cost systems now in general use.

No puedo estar más de acuerdo con Gantt. Tristemente es también la situación actual, aunque el problema no solo lo tienen los superintendentes de fábrica, sino la gerencia de la empresa, que muchas veces toma decisiones erróneas por una mala presentación de la contabilidad de gestión.

Así que Gantt, casi con seguridad, utilizó el gráfico; de lo que ya no podemos estar seguros es de si él pudo ser el inventor o recogió la idea de un tercero. Pero tal como lo cuenta da la impresión de que está describiendo algo novedoso. Dadas las fechas de sus obras, 1915 parece tan buena como otra cualquiera para fechar el nacimiento del gráfico.

Queda por justificar un poco la atribución que concedemos al gráfico de ser el mejor y más útil de todos los que utilizamos en economía de la empresa. Lo que me impresiona de este diseño es la sobria descripción que hace de la situación de una empresa en un momento determinado. Prácticamente el gráfico es la empresa, y con un poco de práctica, viendo el gráfico concreto de una empresa se puede adivinar bastante qué tipo de empresa es. Pero aunque todos los estudiantes de administración de empresas, y los que estudian contabilidad con alguna dedicación, conocen el gráfico, no es menos cierto que suelen desconocer las enormes posibilidades que tiene para reflexionar sobre varios problemas. Para reflexionar sobre una posible expansión de la empresa y sobre política de precios es para lo que más provechosamente se puede utilizar. Discriminación de precios, uso del exceso de capacidad, etc. son aspectos que se clarifican bien con la herramienta. Yo habré realizado algunos cientos para explicar y gestionar política de precios en mercados internacionales… aunque no utilizo exactamente el gráfico que he preparado anteriormente para celebrar el centenario, sino una simplificación del mismo. En otro post, si tengo la ocasión, lo puedo explicar.

Esto de la investigación siempre da sorpresas. La mía en este caso -que será también la suya- es que el gráfico de Gantt… los gráficos de barras por los que es bien conocido en la disciplina de gestión de proyectos, no los inventó él. Son muy anteriores a Gantt; los que Gantt utiliza en los libros anteriores son diferentes, no relacionados con la gestión de proyectos, sino con la gestión en planta. Por lo visto el gráfico de barras más antiguo es de Joseph Priestley (England, 1733-1804); en su “Chart of Biography” nos legó esto. Una maravilla que seguro les encantará. Toda la gente importante de la antigüedad bien ordenada… echo en falta a Arquímedes.

Biography

 

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